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Cambios económicos, políticos y sociales en Europa durante los siglos XV y XVI:

Economía:

La revolución de precios:

El oro africano y los metales preciosos americanos importados por los españoles contribuyeron de forma muy importante a la transformación económica de Europa y al proceso de desarrollo del capitalismo inicial. La razón de esta realidad fue la dilatación del stock metálico del Continente y la intensificación de los circuitos de circulación monetaria. El efecto más evidente de esta nueva situación fue un incremento generalizado del nivel de los precios, lo suficientemente importante como para ser fácilmente percibido por los observadores, que se manifestaron con preocupación acerca del fenómeno.

Mi investigaciónestà basada en el estudio realizado por Earl J. Hamilton en 1934. Èste daba a la luz una obra que ha servido desde entonces como base de los estudios sobre la coyuntura europea del siglo XVI y la primera mitad del siglo XVII, titulada "El tesoro americano y la revolución de los precios en España, 1501-1650".En esta obra Hamilton parte de los presupuestos de la teoría cuantitativa de la moneda, que pone en relación el índice de precios con el volumen de moneda circulante y la velocidad de circulación. Hamilton estudió la evolución de las remesas de oro y plata americanos arribadas a España anualmente a través de los registros de la Casa de Contratación de Sevilla, organismo oficial encargado de la organización del monopolio comercial castellano de las Indias, estableciendo que el ritmo de arribadas mantuvo una tendencia constante al crecimiento a lo largo de todo el siglo XVI. Este crecimiento fue más lento en la primera mitad del siglo, aunque luego se aceleró de forma importante a partir de 1550-1560.

Durante las primeras décadas del siglo XVI desde el África occidental portuguesa llegaba a una media tonelada anual de oro, cantidad aún pequeña. Las cifras se vuelven sin embargo espectaculares cuando se refieren al metal americano. Según los cálculos de Hamilton, entre 1500 y 1650 llegaron oficialmente a España 181 toneladas de oro y 16.886 toneladas de plata. Europa aumentó de manera decisiva por esta vía sus reservas argentíferas respecto al punto de partida. Unas cifras así no pudieron por menos que influir en el comportamiento de los precios.

A partir de esta obra muchos autores que se han referido posteriormente a la coyuntura del siglo XVI han explicado la revolución de los precios en función fundamentalmente del impacto del tesoro americano.

En el conjunto del siglo, según los datos ofrecidos por Hamilton, los precios se multiplicaron en España por cuatro (1500 = 100; 1600 = 412). Ello representa unos índices medios de crecimiento anual moderados desde el punto de vista de un observador de nuestros días, pero bastante apreciables referidos a la situación del siglo XVI, ya que el siglo anterior, el XV, había asistido a un período de estancamiento de precios e, incluso, de tendencias deflacionarias.

Lo cierto es que las exportaciones de moneda española alcanzaron un fuerte volumen. Este drenaje de metal se produjo por diversas vías. En primer lugar, el pago de la deuda de los monarcas españoles con los banqueros extranjeros que libraban jugosos empréstitos para subvenir a los altos costos económicos de la política imperial de la Monarquía hispánica en Europa. La mejor garantía de tales préstamos la constituían con frecuencia las propias remesas anuales de oro y plata americanos, en las que los monarcas tenían una fuerte participación a través de la fiscalidad real sobre los colonos americanos, sobre el comercio de Indias y sobre la propia producción de las minas (el llamado quinto real o quinta parte del metal precioso producido en sus posesiones coloniales). En segundo lugar, la plata salía de la Península como medio de pago del contravalor de las mercancías extranjeras remitidas a América. La infiltración de las compañías mercantiles foráneas en el ámbito de la Carrera de Indias constituyó un hecho consumado, a pesar de las limitaciones del monopolio. Los problemas legales quedaron fácilmente soslayados mediante la utilización de testaferros españoles que actuaban a menudo como meros agentes comisionistas de las casas de comercio extranjeras. En tercer lugar, los fenómenos del fraude, el comercio ilegal directo de extranjeros con las colonias y las capturas de galeones españoles por corsarios de otros países influyeron, aunque en mucha menor medida, en la llegada de metal precioso a Europa. Finalmente, no carece de importancia la cantidad de moneda que sacaron del país los muchos trabajadores extranjeros que llegaron atraídos por los mejores salarios que en España se ofrecían. La inflación rebasó, de esta forma, las fronteras españolas y alcanzó al resto del Continente. Su impacto, según Hamilton, fue no obstante mayor en el epicentro del monopolio, es decir, en Sevilla y Andalucía, para ir diluyendo su intensidad conforme nos alejamos del mismo. La subida del nivel de los precios en Francia, en Italia y en otros diversos países se ha explicado en función de la concurrencia del metal precioso americano en los circuitos internacionales de circulación monetaria. Todo el sistema financiero de Europa -se ha llegado a afirmar- reposaba en último extremo sobre las importaciones periódicas de plata procedentes de los virreinatos de México y Perú.

En resumen la revolución de los precios se refiere al proceso inflacionario acontecido en Europa occidental durante la segunda mitad del siglo XV y primera mitad del siglo XVI, a lo largo de 150 años los precios se sextuplicaron (que corresponde a una tasa de inflación media, π = 12%).

Metales preciosos en circulación:

Las cantidades de oro traídas de América contribuyeron menos al aumento de la masa monetaria, que la plata. La plata tenía dos orígenes diferentes:

1. De un lado parte de la plata traída de América provenía de Perú de explotaciones como las de la mina Potosí que empezó a ser explotada en grandes cantidades a partir de 1545. 2. El centro de Europa, donde la producción de plata se había quintuplicado en el período 1460-1530. Aunque hacia 1610 la producción ya había caído a dos tercios del máximo del periodo anterior.

La plata traída de América tenemos entre 1530 y 1650 se trajeron 11.600 toneladas, es decir, un promedio anual de 96.600 kg/año. En la década 1591-1600 llegaron 2.707.626 kg, lo cual da un promedio de 270.750 kg/año. Lo extraído sólo en México actualmente supera a toda la plata traída de América a España. Eso revela la mejora de la productividad del sector minero y la tecnología de extracción en los últimos 4 siglos.

En cuanto al oro, la cantidad extraía a lo largo de todo el siglo XVI fue de 153.561 kg, lo que da una producción media anual de 1583 kg. La producción anual máxima pasó por un máximo en torno a 1553 con una productividad anual estimada de 4262 kg. Nuevamente esa cantidad muy importante en el siglo XVI son pequeñas comparadas con las cantidades actuales de oro que están en torno a 2312,6 toneladas (lo extraído por los españoles es apenas un 10% de la producción mundial actual).

Proceso de aumentos de precios:

Además del aumento de masa monetaria pueden haberse sumado efectos demográficos en el aumento de precios. Durante el tercer cuarto del siglo XV hubo un crecimiento importante de la población europea, después de un siglo de despoblación siguiendo a la peste negra. El precio de los alimentos crece muy abruptamente durante una epidemia, relajándose posteriormente a medida que la población disminuye y cae la demanda. Simultáneamente los bienes manufacturados tienden a incrementar su precio debido a la reducción de la oferta, al faltar mano de obra.

La casa de de contratación de indias:

La Casa de Contratación de Indias fue creada en Sevilla para administrar y controlar todo el tráfico y comercio entre Castilla y América.

Funciones de la Casa de Contratación de Indias

Función gubernativa:

La Casa de contratación tenía el encargo de aplicar la política poblacional para las Indias, que llegara gente cristiana y de buenas costumbres. Si la gente se quería pasar a América se tenía que demostrar ante la Casa que no habían sido sentenciados, ni que eran ladrones, judíos ni musulmanes. Cuando pasaban mujeres, debían además ser mujeres de familia, que no fueran sueltas y acompañadas de varón que las cuidaran.

Función docente:

Al mismo tiempo, funcionó como organismo científico y de enseñanza, ya que allí se formaba a los pilotos para los viajes a las Indias, bajo la autoridad del Piloto Mayor. Se recibían informes y "relaciones" que era obligatorio entregar sobre lo descubierto y explorado para construir la cartografía. Y también informes sobre el medio natural, las etnias y los idiomas. Además promovía todo aquello que signifique un mejoramiento de la navegación.

Función administrativa:

Previo a viajar o enviar mercadería al nuevo continente era obligatorio pasar por esta institución, en la cual además se debía pagar un impuesto del 20%, destinado a la Corona, sobre toda mercadería que llegaba a España. Se le encargó a la Casa de Contratación de Indias el celebrar las capitulaciones con los conquistadores y organizar las expediciones de éstos.

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